Brabants voetbalsucces in Thailand

Melvin de Leeuw maakte op 6 mei 2011 het laatste doelpunt voor RBC in het betaalde voetbal. Bijna negen jaar later scoort de voetballer uit Bergen op Zoom voor Chiangmai United in het noorden van Thailand.

Het is half acht in de Thaise avond (half drie ’s middags in Nederland) als Melvin de Leeuw zijn telefoon opneemt. Hij heeft er net een training opzitten bij zijn club Chiangmai United. Anders dan in Nederland wordt er in Thailand wel door getraind. ,,De competitie ligt stil tot 2 mei, maar we kunnen hier wel een paar keer week op ons complex terecht. Er zijn in Thailand veel minder corona-besmettingen dan in Europa. Zeker hier in Chiang Mai.”

Toch houdt de corona-pandemie De Leeuw ook op bijna 8700 kilometer afstand van Bergen op Zoom bezig. ,,Ik bel dagelijks met mijn ouders en broertje in Bergen. Dat is het moeilijkste van aan de andere kant van de wereld voetballen. Als er thuis in Bergen iets gebeurt, kan ik er niet zomaar naar toe.”

Strand

Verder klaagt De Leeuw niet over zijn leven in Thailand. Allesbehalve. ,,Het is prachtig hier. Heel relaxed en altijd lekker weer. Als ik twee dagen vrij, ben pak ik het vliegtuig en anderhalf uur later lig ik op het strand van Phuket.”

In Chiang Mai is De Leeuw in een backpackers paradise terechtgekomen. Gelegen tussen de bergen van Noord-Thailand, aan de rand van de jungle en bezaaid met fraaie boeddhistische tempels. Maar voor de inmiddels bijna 32-jarige Bergenaar draait ook hier alles om het voetbal. Met Chiangmai United is hij goed aan het seizoen begonnen in de een-na-hoogste afdeling van het Thaise voetbal. Na vier speelronden staan de White Elephants gedeeld eerste. De Leeuw, tegenwoordig centrumspits, maakte drie van de vijf doelpunten. ,,Wat dat betreft is het wel zonde dat de competitie nu stilligt.”

Ervaring

Zijn voetballoopbaan bracht hem begin 2015 in Zuidoost-Azië. ,,En daar heb ik nooit spijt van gehad. Het is een ervaring die je meeneemt voor de rest van je leven. Natuurlijk denk ik wel eens: wat was er gebeurd als ik langer in Schotland was gebleven? Was ik dan misschien in Engeland terechtgekomen? Had ik dan op een hoger niveau gespeeld? Maar aan de andere kant, ik heb deze keuze toen met volle overtuiging gemaakt en ik heb het goed hier. Ik verdien goed, woon in een mooi appartement, met een zwembad en een gym erbij en leef in een prachtig land.”

Zijn foto’s op social media tonen een avontuurlijk leven. Met uitstapjes op de motor en een lichaam met veel meer tatoeages dan in zijn RBC-tijd. ,,Ja, er zijn wel paar plakplaatjes bijgekomen. Dat is hier ook veel goedkoper, hè”, lacht hij.

Kledingmerk

Ondertussen is dertiger De Leeuw is ook al bezig met zijn leven na het voetbal. Met twee voormalige ploeggenoten is hij het kledingmerk Offside gestart. ,,Sport- en casual kleding. Het loopt vooral goed hier in Azië, met name in Japan. Het heeft ook in Nederlandse winkels gelegen, maar daar is het moeilijk om voet aan de grond te krijgen als je er zelf niet bent. Toch is het geweldig om te zien dat spelers als Mario Balotelli en Daley Blind soms in ons kledingmerk rondlopen.”

Thailand mag dan zijn hart hebben veroverd, De Leeuw wil na zijn voetballoopbaan wel terug naar Nederland. En als echte Bergenaar natuurlijk naar zijn Jubelstadje aan de Schelde. ,,Ik heb ook al een appartement gekocht in Bergen, voor de periodes dat ik terug ben. Als het aan mij ligt, voetbal ik nog een jaar of twee hier in Chiang Mai en kom ik dan definitief terug. Voetballen in de derde divisie lijkt me dan wel iets. Wie weet, bij mijn oude clubje Halsteren.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *