Chinezen bouwen aan toekomstplannen in Sihanoukville

Als casino-eigenaar Kang Qiang uit het raam van zijn kantoor op de twintigste verdieping kijkt ziet hij bouwkranen stil staan. De door China gefinancierde gok-enclave van Sihanoukville heeft een dubbele klap gekregen. Reisbeperkingen die de afgelopen weken zijn opgelegd om de wereldwijde coronavirus-pandemie te vertragen, hebben de effecten van een vorig jaar ingegaan verbod op online gokken versterkt. Kang gokt op een toekomst die verder gaat dan de pandemie en vertrouwt op nieuwe investeringen uit China om de afbrokkelende kustplaats om te vormen tot een glanzende metropool. Als blijk van vertrouwen heeft het casino van Kang gouden urinoirs geïnstalleerd.

‘Deze stad is in opbouw, er is veel potentieel’, zegt de 60-jarige Kang. ‘Ik vind het geweldig. Sihanoukville geeft je een gevoel van vrijheid en geen controle.’

Voor Kang en anderen lijkt de stad op het China van enkele decennia geleden – met alle belofte en zonder concurrentie. De huidige rust is slechts tijdelijk.

“China is enorm groot, er zullen altijd mensen geïnteresseerd zijn in Sihanoukville”, zegt Yin Hongsi, een 30-jarige uit Chengdu die arbeiders inhuurt voor een van de casino’s. ‘Je hoeft je geen zorgen te maken of de Chinezen terugkomen.’

De stad in opbouw aan de Cambodjaanse kust heeft een  grote haven en maakt deel uit van het Chinese Belt and Road-initiatief. In de komende drie jaar organiseert Sihanoukville ook zowel de Zuidoost-Aziatische Spelen als een belangrijke bijeenkomst van regionale leiders.

Hoewel Chinees geld overal in Zuidoost-Azië geïnvesteerd wordt, is Cambodja een van de meest zichtbare voorbeelden. De premier van Cambodja, Hun Sen,  doet er alles aan om de banden met Peking aan te halen.

Casino rush

In Sihanoukville wordt voornamelijk privé geld geïnvesteerd en het grootste deel van het geld is naar een 70-tal casino’s gegaan – die allemaal als tijdelijke maatregel moeten worden gesloten om de verspreiding van het coronavirus te vertragen. De casino’s hebben het landschap van de stad zodanig veranderd dat de lokale bevolking hun eigen stad nauwelijks terug kent.

De contrasten zijn schokkend. In casino’s stapelen Amerikaanse biljetten van honderd dollar zich op in pakjes van $ 10.000 naast witmarmeren asbakken. Buiten zijn straten bedekt met oranje tapijt. “China speed”, roept Gavin Gao uit, een jonge Chinese techondernemer uit Chengdu die ervoor heeft gekozen om in Sihanoukville te investeren.

Cambodjanen hebben gemengde gevoelens over de Chinezen. Hun komst bracht geld en banen met zich mee – en nu veroorzaakt hun plotselinge afwezigheid problemen. ‘Mensen zeiden altijd’ Sihanoukville is the best! Er zijn veel Chinezen en veel geld’ ‘, zegt Siv Tia, een 69-jarige die een paar dollar per dag verdient met het verkopen van drankjes op de markt. “Nu zeggen ze ‘iedereen in Sihanoukville heeft een hoge lening bij de bank'”.

De instorting van een Chinees gebouw vorig jaar, waarbij tientallen mensen om het leven kwamen, veroorzaakte woede in de stad. Dat gold ook voor het constante lawaai van de bouw, de toenemende misdaad en het afval dat zich op straat ophoopte. ‘De groei was gewoon te groot, te snel!’ zegt minister van Transport Sun Chanthol.

Corona virus

Het vertrouwen van de expats wordt gesteund door het klaarblijkelijke succes van China in de strijd tegen de pandemie van het coronavirus. Hoewel elders in de wereld het aantal corna besmettingen explosief blijft stijgen, zijn er op sommige dagen in China, waar het virus is ontstaan, geen nieuwe besmettingen gemeld.

‘Ze hebben het onder controle’, zegt Bob Zhao, een 28-jarige uit Shandong die naar Sihanoukville kwam als verkoopadviseur voor een Chinese vastgoedontwikkelaar. ‘In China is de concurentie ontzettend hoog. Mensen zijn goed opgeleid en hebben veel ervaring. Ze zijn beter dan jij. En het loon is laag’, zegt hij. ‘De kans op een succesvolle carrière is hier in Sihanoukville beter.’

Zhao zit in een atrium van een hotel-, casino- en appartementencomplex van een half miljard dollar aan het strand. De eerste paal ging afgelopen augustus de grond in, net toen het verbod op online gokken werd aangekondigd. De laatste weken ligt de bouw stil gevolg van het corona-virus, maar hij verwacht dat het complex over twee jaar, volgens schema geopend kan worden.

Zhao somt redenen op waarom Cambodja aantrekkelijk is: het is een economie in Amerikaanse dollars, Hun Sen ligt dicht bij China en is een langdurige, stabiele autocraat. ‘Ons geld is veilig’, zegt hij.

Casinomanager Yin heeft “minstens het dubbele” verdiend van wat hij in China zou doen door in Sihanoukville te werken, maar hij erkent dat de vloedgolf van Chinees geld heeft geleid tot stijgende prijzen en een groeiend afvalprobleem. Toch zegt hij dat het Chinese geld de economie heeft aangewakkerd in wat hij ziet als een vergeten land. ‘Het lijkt erop dat andere landen als Amerika en Europa niet geïnteresseerd zijn in Cambodja’, zegt hij. ‘China is geïnteresseerd.’

Kang, de casino-eigenaar, komt uit Guangzhou, een van de grootste en meest ontwikkelde steden van China. Maar hij is ervan overtuigd dat zijn toekomst in de stoffige straten van Sihanoukville ligt, ondanks dat zijn casino sinds november geld verliesgevend is.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *